Un ‘oído biónico’ para escuchar todo el ‘coro’ de estrellas y galaxias

Telescopio Parkes 64m. Imagen - CASS

Nueva tecnología instalada en el radiotelescopio Parkes (Australia) permitirá a los astrónomos escuchar una gama más amplia de ondas de radio de objetos en el espacio.

El nuevo equipo es un receptor, un “oído biónico” para el cosmos que atrapa las ondas de radio y las convierte en señales eléctricas para que los astrónomos las analicen.

El instrumento ha sido desarrollado por CSIRO (Commonwealth Scientific and Industrial Research Organisation) y un consorcio de universidades australianas dirigido por la Swinburne University of Technology, el Instituto Max Planck de Radioastronomía de Alemania y la Academia de Ciencias de China.

“Las estrellas y las galaxias ‘cantan’ con diferentes voces, algunas altas, otras bajas”, dijo el astrónomo de CSIRO George Hobbs. “Es como un coro”.

Un receptor determina qué frecuencias de radio puede escuchar el telescopio. “Hasta ahora hemos tenido receptores que escucharon solo una parte del coro a la vez“, dijo Hobbs en un comunicado. “Este nuevo nos permite escuchar todo el coro de una vez”.

El nuevo receptor cubre un rango de frecuencia muy amplio, de 700 MHz a 4 GHz. Hace el trabajo de varios receptores existentes y también cubre frecuencias adicionales que no tienen.

Parkes se ha actualizado continuamente a lo largo de su vida útil y ya es uno de los radiotelescopios más productivos del mundo. El telescopio es ahora 10.000 veces más sensible que cuando se construyó en 1961 y ha encontrado la mayoría de los púlsares conocidos y la mayoría de las “ráfagas de radio rápidas” (FRB) que aún desconciertan a los astrónomos.

También ayudó a revelar la naturaleza de fuentes brillantes llamadas cuásares y descubrió un nuevo brazo espiral en nuestra galaxia.

“La mayoría de los proyectos para los que se usará el nuevo sistema son de vanguardia en ciencia astronómica”, dijo el profesor de Swinburne Matthew Bailes, quien dirigió el consorcio de la universidad.

Esos proyectos incluyen la búsqueda de ondas gravitatorias desde los agujeros negros en el Universo temprano, el estudio del interior de las estrellas de neutrones y el mapeo de los campos magnéticos que atraviesan nuestra galaxia.

El nuevo receptor permitirá que el telescopio realice diferentes proyectos al mismo tiempo. “Mientras algunos de nosotros estamos cronometrando un púlsar, otros astrónomos podrían estar buscando signos de estrellas recién nacidas”, dijo Hobbs.

“La experiencia acumulada en estas tecnologías permitirá a Australia competir eficazmente en la era del Square Kilometer Array, el radiotelescopio más grande del mundo”.

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